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Temporada de grandes ilusiones de los Rams inicia el lunes en Oakland

Después de haber sido uno de los equipos más protagónicos y ambiciosos del receso de temporada con una serie de impactantes contrataciones que les han puesto entre los grandes favoritos para pelear por el Super Bowl, el camino de los Rams de Los Ángeles en la temporada 2018 por fin inicia este lunes con una visita al “Hoyo Negro” de Oakland, en un apasionante lunes por la noche que captura la atención del público.

“Super Bowl o nada”. Eso es lo que estos Rams se han planteado para la nueva campaña luego de que en 2017 ofrecieron una formidable actuación, presumiendo el ataque más anotador de toda la NFL, ganando con autoridad el título de su división con marca de 11-5 y recibiendo en su casa un juego de playoffs.

Si de por sí los Rams ya lucían muy bien bajo el liderazgo del Coach del Año, Sean McVay, y encabezados en la cancha por el Jugador Ofensivo del Año (Todd Gurley) y el Defensivo del Año (Aaron Donald), la gerencia del club fue por todo: dos esquineros de primer nivel como lo son Aqib Talib y Marcus Peters, un enorme y temible liniero defensivo en Ndamukong Suh, y uno de los receptores abiertos más veloces de la liga en Brandin Cooks.

Cuatro jugadores con sello de estrella que pueden darle al equipo carnero una nueva dimensión. Y como una evidencia adicional de que los Rams quieren traer a Los Ángeles el Trofeo Vince Lombardi ahora mismo, está la revelación hecha esta semana de que hicieron una atractiva oferta para adquirir, justamente, al mejor jugador de los Raiders: Khalil Mack, considerado el linebacker exterior más desequilibrante de la NFL y que terminó siendo cambiado a los Chicago Bears.

Los aficionados angelinos no pueden tener ninguna duda: los Rams quieren darles la alegría de un campeonato del Super Bowl incluso antes de inaugurar su colosal estadio en Inglewood.

Head coach Sean McVay of the Los Angeles Rams coaches against the New Orleans Saints during the Rams 28-0 loss to the Saints in an NFL Week 4 preseason game, Thursday, August 30, 2018, in New Orleans, LA. (Jeff Lewis/Rams)

McVay contra su mentor

El primer juego siempre es importante y a pesar de que los Raiders ya no cuentan en su defensa con Mack seguro que serán un rival difícil, especialmente jugando en su hostil estadio y en el retorno oficial a Oakland y a la NFL de Jon Gruden como entrenador.

El coach “Chucky” estuvo fuera de la competencia durante 10 años, dedicándose a analizar en ESPN los partidos de “Monday Night Football”. Su regreso no podía ser en un distinto día de la semana.

Pero esa no es la única coincidencia para Gruden. Su reencuentro con McVay es por sí sola una historia interesante de la primera semana.

Gruden le dio a McVay su primer trabajo en la NFL como un coach asistente de 22 años de edad con los Buccaneers de Tampa Bay. McVay nunca olvida esa oportunidad y asegura que no estaría en la posición en la que se encuentra hoy si no fuera por lo que Gruden, su hermano Jay (entrenador en jefe de los Washington Redskins) y en general la familia Gruden hicieron por él.

“Hay muchas interconexiones entre las familias Gruden y McVay, pero lo que esa familia significa para mí, realmente no hay palabras para expresarlo”, dijo McVay esta semana. “Jon ha sido grandioso, todos saben la alta opinión que tengo de Jon, realmente enseñándome los cimientos de lo que sé sobre este deporte, y Jay me dio la oportunidad de ser coordinador ofensivo en Washington”.
Pero McVay aclara que el juego del lunes no es entre él y Gruden, sino entre Rams y Raiders, y debe resultar una batalla fascinante.

Ataque 100% sano

Los Rams decidieron no utilizar en la pretemporada al quarterback Jared Goff, al corredor Gurley ni a la mayoría de sus titulares ofensivos, y los abridores defensivos tuvieron muy escasa actividad. La razón es que el equipo prefirió sacrificar esta vez los beneficios que da jugar partidos de preparación con tal de asegurarse que todas las piezas lleguen 100% saludables al arranque de los partidos que cuentan.

Goff inicia su tercera temporada tras haber demostrado en 2017 que es el quarterback franquicia al lanzar para 3,804 yardas, con 28 pases de touchdown y tan solo 7 interceptados. Su rating, que es el índice que valora todas las estadísticas de los quarterbacks, fue el quinto mejor entre todos los mariscales de la liga que jugaron la mayor parte de la temporada, solo debajo de Alex Smith, Drew Brees, Tom Brady y Carson Wentz.

La unidad ofensiva de los Rams presenta dos novedades para la visita a Oakland: la presencia del veloz Cooks, quien ahora ocupa el sitio que tenía Sammy Watkins, y la aparición de Austin Blythe como guardia derecho en lugar del suspendido Jamon Brown.

A la defensiva, los Rams contarán con sus nuevas estrellas, pero también con Aaron Donald, quien a pesar de tener apenas unos cuantos entrenamientos luego de firmar su megacontrato con el equipo, se reporta listo para iniciar al lado de Suh y Michael Brockers en la línea defensiva contra los Raiders.

Los capitanes de 2018

Hablando de Brockers, el gigante N. 90 que empieza su séptima temporada con los Rams, es uno de los seis capitanes del equipo nombrados para la nueva temporada. Los otros son Goff, Gurley, el tackle izquierdo Andrew Whitworth, el esquinero Talib y el pateador de despejes Johnny Hekker.

Este grupo incluye a algunos de los jugadores más talentosos del equipo, pero también a hombres que son líderes naturales como el veterano Whitworth, en su 13ª temporada, y Talib en su 11ª y primera con los Rams.

Los Rams salen al juego como favoritos en las apuestas, en algunos sitios por 2.5 puntos, pero en otros hasta por 5, y en cuanto a los favoritos para ganar el Super Bowl LIII, solamente los Patriots y los campeones Eagles son más favoritos que los Rams.

Es tiempo de jugar. Es tiempo de una temporada de altas expectativas y que seguramente resultará emocionante. Es tiempo de ¡Vamos Rams!

Tres Rams para ponerles atención

18 Cooper Kupp

En su temporada de novato se convirtió en el mejor “amigo” del quarterback Jared Goff al atrapar 62 pases. Ahora que los Rams cuentan con una amenaza a profundidad como Brandin Cooks, sin olvidar al súper capaz Robert Woods, Kupp podría ser un receptor aún más productivo y peligroso, sobre todo contra una defensa de Oakland con cambios de personal y dudas en general.

96 Matt Longacre

Tiene la oportunidad de iniciar como linebacker exterior y considerando que el año pasado, sin haber sido regular, aprovechó sus oportunidades y registró 5.5 capturas de quarterback, y que los tres frontales de los Rams lucen tan poderosos, Longacre puede tener verdadero impacto presionando al quarterback.

4 Greg Zuerlein

El pateador de los Rams viene de una temporada muy impresionante en la que lideró a la NFL con 158 puntos anotados a pesar de perderse los dos partidos finales por lesión, y es que el “Sr. Automático” conectó 38 de sus 40 intentos de gol de campo y 44 de 46 puntos extra. Números para recordar.

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